A invenção do barão

A patente da bicicleta faz agora 200 anos. Foi inventada por um barão alemão e tornou-se rapidamente o melhor e mais rápido meio de transporte do mundo - sendo certo que se espalhou rapidamente por ele. História de uma invenção.

A bicicleta fez 200 anos no ano passado, teve a sua estreia no dia 12 de Junho de 1817. Neste ano passaram dois séculos da respectiva patente, concedida a 12 de Janeiro de 1818 pelo grão-duque de Baden, na Alemanha, ao autor da invenção. Este foi um barão alemão, de seu nome Karl Friedrich Christian Ludwig (1785-1851), com o título de Freiherr Drais von Sauerbronn. O próprio, de ideias liberais apesar do sangue azul, não apreciava o título, pelo que a certa altura pediu para ser tratado por "cidadão Karl Drais." Nasceu e morreu em Karlsruhe, não longe de Baden-Baden, e a première da bicicleta foi realizada entre a sua casa em Mannheim e uma estação de muda de cavalos, a cerca de sete quilómetros. A ida e volta ao longo de uma estrada que servia a mala-posta demorou cerca de uma hora, bem mais rápido do que conseguia na altura um carro de tracção animal.

O bicentenário da bicicleta foi assinalado no Technoseum, Museu de Tecnologia de Mannheim, com uma exposição intitulada 2 Rodas - 200 Anos, em que os dois zeros imitavam as duas rodas. Na exposição mostravam-se alguns dos primeiros veículos de duas rodas, chamados "draisianas" em honra do barão. Os franceses chamavam-lhes vélocipèdes (que tem pés velozes). Em inglês chamaram-lhes dandy-horses ou hobby-horses (cavalos chiques ou de recreio).

A primeira bicicleta quase só tem em comum com a actual o número de rodas. Não tinha pedais. Uma barra de madeira unia as duas rodas. A roda da frente tinha um sistema de direcção muito rudimentar e a de trás um sistema de travagem não menos rudimentar. O condutor, sentado na barra, avançava ao empurrar o veículo ora com uma perna ora com outra, tal como numa trotineta, embora neste caso só com uma perna. Se o impulso fosse grande, podia conservar os dois pés no ar. O grande segredo do invento era a poupança de energia que representa o facto de o peso do condutor estar assente não sobre os pés, mas sobre as rodas. Era uma verdadeira Laufmachine, uma "máquina de andar," como o próprio inventor lhe chamou.

Pedais e corrente

O invento da bicicleta por Drais percebe-se melhor se se contar a vida do barão. Nascido em berço de ouro (o pai chegou a juiz supremo do Tribunal de Baden), em estudante embirrou com o latim. Os pais decidiram colocá-lo numa escola privada, onde aprendeu gestão florestal. Mais tarde estudou Matemática, Física e Arquitectura na Universidade de Heidelberg, próxima de Mannheim. Feitas as provas, ganhou o título de "mestre silvicultor," passando a funcionário público em 1810, mas sem ter território florestal atribuído.

Na prática o barão podia usar o seu tempo como queria para pôr em prática os dotes inventivos. Um dos seus primeiros inventos, embora malsucedido, foi em 1813, um "carro sem cavalos," um veículo a quatro rodas de propulsão humana. Drais foi também o autor de uma máquina de escrever notas do piano, de uma máquina de estenografar, de uma máquina de picar carne e de um fogão com retenção de calor. O grão-ducado, que já lhe pagava o salário, atribuiu-lhe, após a patente da bicicleta, um lugar de Professor de Mecânica, um título honorário pois o barão não tinha de ensinar nada. O privilégio foi-lhe dado apesar de a draisiana não ter sido um êxito comercial: foi vista como uma curiosidade, que alguns ricos extravagantes exibiam.

Várias razões concorreram para o insucesso. Uma foi a eclosão de revoltas na região que abalaram a nobreza. Drais viveu de 1822 a 1827 um exílio no Brasil, onde participou na expedição ao Mato Grosso de Georg von Langsdorff, um nobre germano-russo que foi médico e naturalista. Depois, e talvez mais importante, as estradas estavam esburacadas e conspurcadas pela passagem das carruagens, pelo que os draisianistas preferiam ir pelo caminho de peões, causando acidentes. Cedo a draisiana foi proibida quer em cidades europeias, como Mannheim e Milão, quer em longínquas, como Nova Iorque e Calcutá, facto que mostra como a bicicleta se globalizou rapidamente.

A bicicleta haveria de evoluir até ao final do século XIX, quando adquiriu a forma que essencialmente tem hoje. Marcos dessa evolução foram a adição de pedais com tracção na roda traseira, que foi aumentada pelo ferreiro escocês Kirkpatrick MacMillan em 1839; a passagem da tracção dos pedais para a roda da frente realizada pelo serralheiro francês Pierre Michaux, em 1861 (estes modelos de roda dianteira grande foram descontinuados devido aos enormes tombos que proporcionavam); e, finalmente, o modelo moderno, dito de segurança, com duas rodas iguais e pedais que puxam a roda de trás, que se ficou a dever ao industrial inglês John Kemp Starley, em 1885. Uma posterior inovação importantíssima foi a dos pneus. O veterinário John Dunlop inventou em 1887 a câmara de ar para o triciclo do seu filho, lançando toda uma indústria de pneus para bicicletas que os carros iriam aproveitar. Pouco depois, os irmãos franceses Édouard e André Michelin (os mesmos que criaram os Guias Michelin), querendo ajudar um ciclista cujo pneu estava colado à roda, inventaram um outro tipo de pneu.

Curiosamente, Mannheim é a terra da primeira bicicleta e também do primeiro carro. O primeiro carro comercial foi patenteado em 1886 pelo engenheiro Karl Benz (1844-1929), cuja empresa começou por ser uma oficina de bicicletas. A primeira viagem automóvel de longa distância foi feita pela senhora Benz, sem que o marido soubesse, quando resolveu, em 1888, visitar a mãe, que morava a mais de 100 km de Mannheim. Mas há mais uma coincidência entre os inventores da bicicleta e do carro: não só nasceram ambos em Karlsruhe como foram aí vizinhos.

Drais morreu doente (tornou-se alcoólico) e arruinado (quase só tinha a sua draisiana), mas hoje a sua campa em Karlsruhe é mantida por uma associação de ciclistas. Sem ele não teríamos bicicletas!

Professor de Física da Universidade de Coimbra e divulgador científico

Escreve de acordo com a antiga ortografia

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